Naissance du chien

Quand le premier chien est-il apparu ? A partir de quelle date le loup domestiqué peut-il endosser le nom de chien ? On situe sans preuves réelles la domestication du chien à environ 100 000 ans. Plusieurs régions possibles de domestication du chien se sont opposées jusqu’à maintenant : au Moyen Orient (14 000 ans dans le Levant Sud) et en Chine, en ce qui concerne une race particulière issue du loup gris (16 000 ans). Les plus anciens chiens domestiques connus viennent d’Eurasie et datent de 36 000 ans en Belgique puis 33 500 ans en République Tchèque et enfin 33 000 en Sibérie, dans la montagne Altaï.

A vrai dire, la découverte du chien nommé désormais « Altaï » est de première importance, car selon les travaux de Anna Druzhkova de l’Institut de Biologie Moléculaire et Cellulaire de Russie, l’animal pourrait-être le plus vieux chien se rapprochant du chien actuel. Ce qui laisse penser que le plus ancien chien moderne viendrait en fait de Sibérie et non du Moyen-Orient ou d’Asie comme les fouilles précédentes l’avaient suggéré.

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Pour autant d’autres universitaires s’opposent à cette théorie et clament haut et fort que le chien serait né en Europe. Robert Wayne de l’université de Californie fait partie de ceux-là. Pour Olaf Thalmann de l’université d’Istanbul, le chien est probablement apparu à plusieurs endroits à la même époque.

Reste que certains arguments comme ceux de Robert Losey (université d’Alberta) sont tout à fait entendables : pour que le loup et l’homme se rapprochent, les conditions climatiques ont dû jouer un rôle particulier. De grands froids et une raréfaction des proies ont pu pousser un chasseur comme le loup à devenir charognard (ce qu’il n’est pas en temps normal), puis commensal de l’homme. La Sibérie, semble être alors un théâtre possible de ce rapprochement.

Pour aller plus loin, et si l’anglais ne pose pas de problème, on pourra prendre le temps d’écouter sur la chaîne TV de l’université de Californie, l’exposé de Robert Wayne : l’évolution du loup/chien.